Una noche sin luna, hace algo más de una década, Marie Dacke y Eric Warrant, expertos en visión animal de la Universidad de Lund (Suecia), hicieron un descubrimiento sorprendente en Sudáfrica.

Los investigadores habían estado observando a los escarabajos peloteros nocturnos, los Sísifos en miniatura de la sabana, mientras hacían rodar gigantescas bolas de estiércol.

Los escarabajos parecían ser capaces de rodar notablemente en línea recta, a pesar de no tener puntos de referencia claros.

«Pensamos que tal vez estaban usando nuestras cámaras, que tal vez alguien había encendido un fuego en algún lugar», dijo Dacke.

«Estábamos realmente confundidos».

Entonces se dieron cuenta de que los escarabajos se guiaban por la franja de 100.000 años luz de la Vía Láctea.

Los humanos somos famosos por este tipo de cosas.

Las estrellas atrajeron a nuestra especie para cruzar los mares y encendieron las ciencias que más tarde nos permitieron subir hacia ellas en cohetes.

De cultura en cultura, la Vía Láctea sirvió de telón de fondo e inspiración para historias sobre ríos, árboles, dioses, serpientes y, por supuesto, exploración.

Pero no éramos los únicos que buscábamos.

Investigadores como Dacke sospechan que una amplia franja del mundo animal podría navegar a veces por la luz de las estrellas, y podría perderse a medida que las luces de nuestras ciudades la ahogan cada vez más.

El estudio más reciente de su equipo, publicado el jueves, revela que los escarabajos peloteros se confunden bajo cielos inundados de luz.

El resultado se suma a un pequeño y disperso conjunto de investigaciones, realizadas a lo largo de décadas, sobre lo que puede significar el cielo nocturno para los demás terrícolas que pueden percibirlo.

Estos experimentos plantean las mismas y difíciles preguntas:

¿Pueden los animales ver las estrellas?

¿Pueden los animales utilizarlas?

¿Y qué ocurre cuando las pierden?

Astrónomos acuáticos En la década de 1780, los astrónomos William y Caroline Herschel recorrieron los cielos en busca de nebulosas, encontrando algunas que parecían conchas marinas en espiral.

En la década de 1920, Edwin Hubble, al mando de un enorme telescopio, descubrió que la Vía Láctea, Andrómeda y las espirales de Herschel eran islas galácticas en un vasto mar cósmico.

Y a mediados de la década de 2000, Nick, una especie de investigador en Colonia (Alemania), nadó hasta su propio telescopio y se dejó caer en una silla submarina.

Luego metió la cabeza en un tubo y, si veía una estrella, pulsaba una paleta.

Fue recompensado con peces.

Nick, una foca de puerto, entró en los anales de la historia de la astronomía cuando Guido Dehnhardt, un biólogo marino que ahora trabaja en la Universidad de Rostock, estudiaba cómo se orientan los mamíferos marinos.

Dehnhardt y su colega Björn Mauck se plantearon la hipótesis de que si las focas podían distinguir las estrellas, eso podría ayudar a explicar cómo estos animales son capaces de completar largas travesías a través de mares que, de otro modo, no tendrían ninguna característica.

Para poner a prueba las habilidades astronómicas de las focas, Mauck ideó lo que deben ser dos de los experimentos más asombrosos de la historia de la ciencia.

En primer lugar, el equipo construyó su «ooscopio de foca«, un tubo sin lente a través del cual Nick pudo ver el cielo nocturno.

Los investigadores determinaron que no podía ver tantas estrellas débiles como los humanos, pero sí muchos puntos de referencia celestes.

A continuación, Mauck construyó algo aún más grande.

Esta vez se invitó a participar a dos focas, Nick y su hermano aún más inteligente, Malte.

Cuando fueron introducidas en la piscina del zoo de Colonia, las focas entraron en una cúpula de 4 metros de diámetro, cuyo borde descansaba sobre un anillo flotante.

El interior de este acuario-planetario a medida estaba iluminado con 6.000 estrellas simuladas.

«Enseguida nadaban por el planetario y miraban las estrellas en plan «Oh, ¿qué es eso?». dijo Dehnhardt.

«Tenías la impresión de que realmente reconocían lo que es esto».

En primer lugar, los investigadores utilizaron un puntero láser para dirigir a las focas hacia el lugar donde el borde de la cúpula se encontraba con el agua más cercana a Sirio, la Estrella del Perro.

Si una foca nadaba y tocaba esa parte precisa de la cúpula con su hocico, recibía algún pez.

Entonces, el puntero apuntaba directamente a Sirio.

De nuevo, la tarea de la foca consistía en nadar hacia la estrella y tocar el punto del borde situado directamente debajo de ella.

Entonces, los investigadores prescindieron del puntero láser.

Independientemente de la orientación del proyector de estrellas, ambas focas podían nadar en dirección a Sirio.

Esto demostró, según argumentaron los investigadores en un artículo de 2008, que las focas que atraviesan el mar abierto tienen la capacidad de utilizar estrellas-guía para guiar sus viajes.

A Nick, el astrónomo más experimentado, le había costado 11 sesiones tocar con fiabilidad la pared justo debajo de Sirio.

Pero Malte lo hizo la primera vez que le dejaron solo en el planetario.

«Malte fue un sello absolutamente brillante», dijo Dehnhardt.

La mayoría de edad bajo Polaris

Mientras que las focas pueden guiarse por las estrellas, algunas aves sí lo hacen, como ha demostrado más de medio siglo de experimentos inspirados por Stephen T. Emlen.

A principios de la década de 1960, Emlen, entonces estudiante de posgrado en la Universidad de Michigan y ahora profesor emérito de Cornell, empezó a llevar a los colorines añiles a un planetario por las noches.

«Yo mismo era nocturno», dijo recientemente.

Los colorines añiles migran de noche, volando hasta 3.000 kilómetros.

Antes de salir, saltan en la dirección que planean ir, haciendo evidente su intención a un investigador de la navegación.

Emlen demostró que si los colorines índigo estaban expuestos a las estrellas, los pájaros saltaban de una manera que indicaba que sabían en qué dirección estaba el norte.

Los observadores humanos saben que, por la noche, las estrellas trazan círculos en el cielo cuando la Tierra gira sobre su eje.

Esos círculos se reducen en el caso de las estrellas más septentrionales, y la más septentrional, Polaris, no parece trazar ningún círculo.

Una vez aprendido esto, basta con recordar una constelación cercana al norte -la Osa Mayor funciona bien- para orientarse.

Emlen se preguntó si los colorines empleaban un truco similar.

Si tapaba Polaris en el planetario, ¿podrían seguir encontrando el norte?

Efectivamente, descubrió que sí.

¿Y si tapaba sólo la Osa Mayor o sólo Casiopea?

Ahora el rendimiento de los pájaros variaba.

¿Y si borraba todas las constelaciones más septentrionales juntas?

Los pájaros estaban perdidos.

Más tarde, Emlen recurrió a jóvenes colorines añiles que acababan de abandonar sus nidos.

Durante el verano, ajustó el proyector del planetario para que el cielo girara alrededor de Betelgeuse, la estrella gigante roja situada en el hombro de Orión, en lugar de Polaris.

Al llegar el otoño, los colorines indicaron con sus saltos que creían que Betelgeuse guiaba el camino hacia el norte.

Esto sugería que las habilidades de estas aves para mirar las estrellas eran aprendidas, y no derivadas de algún mapa estelar codificado en sus genes, argumentaron Emlen y sus colegas.

En la brillante oscuridad, cada joven escribano había pasado aparentemente algún tiempo mirando hacia arriba, estudiando, mientras las estrellas trazaban círculos en el cielo nocturno.

Perdido en una noche sin estrellas Alrededor de la época en que Nick y Malte aprendieron a detectar a Sirio, Dacke y Warrant tuvieron su momento de eureka en Sudáfrica con los escarabajos peloteros.

Cuando un escarabajo pelotero llega a una pila de estiércol, se esfuerza por formar una bola de nieve de estiércol más grande que él.

A continuación, se sube a la bola y gira alrededor, escudriñando, como si descifrara la escena celestial.

A través de los ojos compuestos de un escarabajo pelotero, las estrellas aparecen como manchas, no como puntos de luz.

Pero esos mismos ojos son más sensibles que los nuestros a los objetos tenues, como los patrones moteados de la Vía Láctea.

Tras su exploración giratoria, el escarabajo hace rodar su bola en línea recta alejándose del montón de estiércol durante unos minutos, en una dirección aleatoria.

Esto parece minimizar la probabilidad de que dos escarabajos se encuentren, lo que a menudo da lugar a una pelea.

Dacke descubrió que los escarabajos parecen mantenerse rodando en línea recta al confirmar que la escena intragaláctica a la que se dirigían seguía coincidiendo con la imagen de referencia anterior.

Pero ocurrió algo curioso cuando el equipo de Dacke siguió estudiando este comportamiento:

Les resultaba cada vez más difícil localizar la Vía Láctea en el cielo.

«Acabé pasando una noche en bicicleta por el bosque», explica James Foster, que se unió al proyecto como estudiante de posgrado y ahora es un postdoctorado en zoología en la Universidad de Würzburg (Alemania).

Se trata de una experiencia común; aproximadamente 4 de cada 5 estadounidenses, 2 de cada 3 europeos y 1 de cada 3 personas en el mundo residen en algún lugar demasiado luminoso por la noche para que la Vía Láctea sea visible, según demostró un estudio de 2016, y la fracción de nuestro planeta que se ilumina por la noche aumenta cada año.

Dacke y Foster se propusieron comprobar si los cielos oscuros también podían afectar a sus sujetos de estudio.

En sus últimos experimentos, publicados el jueves en Current Biology, iluminaron a los escarabajos con focos y los llevaron al tejado del edificio de biología de la Universidad de Wits, en el centro de Johannesburgo.

Encontraron dos efectos, ninguno de ellos bueno.

Cuando el cielo de un escarabajo estaba dominado por una sola luz deslumbrante, podía seguir en línea recta, pero en lugar de rodar en una dirección aleatoria, se dirigía hacia el faro.

Más confusos eran los cielos sin rasgos, inundados de luz, que cabría esperar en los suburbios; los escarabajos simplemente iban en círculos.

Otras especies pueden verse afectadas de forma similar.

Las estrellas siempre han sido más o menos constantes mientras los puntos de referencia se erosionan y el campo magnético del planeta cambia.

Pero ahora, de forma bastante abrupta, se están desvaneciendo.

«Lo que hemos visto a una escala mucho menor con los escarabajos peloteros podría tener enormes repercusiones en las aves y las focas y las polillas migratorias», dijo Foster.

Una vez concluidos sus estudios, los astrónomos animales pioneros de la ciencia han seguido otros destinos.

Algunos de los escarabajos peloteros sudafricanos viven ahora en el laboratorio de Lund, donde los investigadores los estudian a veces bajo un cielo totalmente simulado.

Emlen mantuvo a los colorines añiles de Betelgeuse en su laboratorio durante el invierno y los liberó en primavera.

Con suerte, dijo, se recalibraron con el norte verdadero antes de iniciar su primera migración.

Y la foca Nick sigue colaborando activamente en campos como la acústica, la hidrodinámica y la óptica, aunque Malte murió hace unos años.

Nick vive ahora en un amplio laboratorio portuario que se abre al mar Báltico; por la noche, él y las demás focas del recinto pueden ver cielos fantásticos en lo alto, dice Dehnhardt.

«Pero si lo utilizan», dijo, «no lo sé».

El reportaje para este artículo fue apoyado por la Fundación Alicia Patterson.

Por admin

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *